EN EL ALTO DEL VINO CON JOSÉ SERPA. EL “LEÓN DE BUCARAMANGA”.

Es la mañana del sábado 22 de Junio. Bajo un sol radiante y una temperatura ideal para rodar, salimos con José Serpa a acompañarlo en su último entrenamiento en Colombia antes de partir a Europa para correr la edición número cien de la carrera por etapas más importante del ciclismo en el mundo, el Tour de France.

Serpa y un pequeño grupo de aficionados y profesionales, hombres y mujeres, subieron rápidamente al Alto del Vino, donde aprovechamos las instalaciones de la tiendita donde paran todos los que suben hasta allá, para sentarnos un rato con el León de Bucaramanga y hacerle algunas preguntas.

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foto: La Cadenilla © 2013.

José Serpa nació en Sampués, Sucre. En la finca El Paraiso. Pero se lo disputa media costa caribe. Él dice que es colombiano y que se siente “de todas partes”. En todas partes lo quieren y él quiere a todo el mundo.

Es el único ciclista profesional que ha dado el caribe colombiano y su palmarés es una pléyade de participaciones destacadas, medallas y podios en competencias panamericanas, olímpicas, nacionales, continentales, globales, carreras World Tour…

De una sencillez cálida. Con una sonrisa eterna y la expresión de un niño travieso, en sus ojos de 34 años, Serpa transpira una humildad que hace sentir que uno lo conoce de años.

El León de Bucaramanga, la ciudad donde vive hace 13 años, rodó al lado de otros 14 escarabajos en el Giro d´Italia 2013, que ya está en los libros como la mejor presentación del ciclismo colombiano en la historia de este deporte. Y ahora parte, en compañia de Nairo Quintana, a seguir escribiendo la historia de los mejores escaladores del mundo, en las cumbres donde se han vivido las batallas épicas de las bielas.

Para La Cadenilla ha sido un honor tener al sucreño tan cerca y haber podido disfrutar de su buen humor a la hora de responder preguntas que seguramente ya le habrán hecho muchas veces. Para él, la mejor de las suertes en el Tour que está tan próximo y ojalá que pueda encontrar la victoria en su cumbre soñada.

José Serpa, un saludo muy afectuoso de La Cadenilla. Tenemos muchas preguntas para hacerle, pero vamos a empezar haciéndole la más importante de todas: ¿Desde cuándo cultiva su bigote? ¿Por qué la imagen con bigote?

-entre carcajadas- El bigote nace de que, donde vivo en italia, decían que me parecía mucho a Antonio Banderas cuando me dejaba las patillas largas. Entonces la señora de ahí dijo que me dejara el bigote y hacíamos una foto con el sombrero del zorro. De ahí he empezado, así. Me lo piden mucho en Italia, no se, le gusta mucho a la aficion italiana, el bigote.

El año pasado fueron las patillas de Wiggins, ¿este año va a ser protagonista el bigote de José Serpa en el Tour?

¡Esperamos. Sí! Ya por el twitter, por todo lado, me piden que me deje el bigote. Ahí, toca complacer a la afición. ¿No?

Vámonos un poco más atrás. ¿Cuándo empezó José Serpa a montar en bicicleta? ¿Cuándo empezó a competir? ¿Cuándo se dio cuenta que podía ser ciclista profesional?

Bueno, empecé a los dieciseis años en un pueblo q se llama Villanueva, pertenece a Bolivar. Son 25 kilómetros a Cartagena. Ahí mis padres tienen una finca. Y yo crecí en esa finca, de ahí fueron mis inicios. Mi papá era ciclista recreativo, montaba aficionadamente. Y bueno, con un hermano, iniciamos los dos. Después él ya se metió al estudio y yo seguí con mi carrera como ciclista.

¿A qué edad aprendió a montar en bicicleta? ¿Cómo era su primera bicicleta? ¿Todavía la conserva?

Bueno, a montar en bicicleta aprendí como a los 6 u 8 años. Me la regaló mi padre. Era una igual a esta, -señala su bicicleta en fibra de carbono, con la que corrió el Giro y la Dauphiné este año- pero con ruedas 24, esa fue mi primera bicicleta. Ya era rutera, tenía el manubrio así redondo, todo, como una bicicleta. Sin cambios, era. No me acuerdo que fin tuvo la bicicleta.

¿Cuál fue la primera victoria representativa? ¿Recuerda algo especial de esa victoria? 

Sí, fue en la Vuelta al Meta. Creo que eso fue en el 2000 o 2001. Fue especial porque me puse de líder ese día. Y, como era la primera carrera así importante que corría… Pero ya en el 98 había hecho medalla de bronce en los Campenonatos Nacionales en Cartagena. Fue mi primer podio importante, así. La contrarreloj la ganó Marlon (Perez), segundo Arles (De Jesús Tavares) y tercero yo.

José Serpa cruza primero la meta en el Genting. Tour de Langkawi 2012.

Después de eso viene un palmarés muy importante, su carrera es muy larga. Pero, sabemos de su especial afecto por el Tour de Langkawi. ¿Qué tiene esa carrera que la hace tan especial para usted?

La he corrido cinco veces. La he ganado en dos oportunidades. He ganado etapa en todas las cinco veces que fui. Entonces, tengo una regularidad bastante importante en esta carrera. Cuatro veces que han hecho Genting, que es la etapa reina, siempre la he ganado. Bueno yo creo que por eso, tiene algo particular para mi. Porque siempre he ido en buena condicion y siempre he hecho resultados allá.

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Pasemos a hablar de esa primavera gélida de Italia este 2013. Por supuesto estoy pensando en el Giro d´Italia. ¿Cómo vivieron ustedes, los ciclistas colombianos en el Giro, ese momento en el que, de un día para otro, revivió el interés de todo el país por el ciclismo? 

Bueno, todo se debe al nuevo proyecto que esta llevando el Equipo Colombia. Yo creo que es el renacer del ciclismo. Antes solo participabamos dos, tres colombianos en el giro. Este año éramos 15. Con un equipo netamente colombiano, donde trabajaban en función de un colombiano. Eso le ha dado mucho realce al ciclismo, y esperamos que este equipo continúe y sea invitado al Tour, a la Vuelta (a España) y a todas las carreras importantes.

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Después de esa etapa que ganó Rigo, en el día de descanso trás la etapa 10 en el Giro, Fabio Parra envió un tweet pidiéndole a los ciclistas colombianos que se unieran para poner a un Colombiano en el puesto más alto del podio en Milán. ¿Ustedes se dieron cuenta de ese mensaje del campeón Parra? ¿En algún momento dijeron: “intentémoslo”?

Yo sí vi el twitter y todo, pero es algo imposible. Todos tenemos un trabajo que cumplir, no podemos desobedecer ordenes. Somos trabajadores que te pagan por hacer algo y tu lo tienes que hacer. Entonces era algo imposible de cumplir o de hacer. Coldeportes iba en funcion de ellos. Lampre, yo iba en funcion de scarponni. Betancourt iba en funcion de AG2R. Yo creo que era algo imposible. Ya de darle una mano, posible. En un momento de crisis, sí. Pero ¿de unirnos para ganar el Giro? era casi que imposible. ¡Todos vimos el mensaje. Todos teníamos la intencion de hacerlo, pero eran cosas que no se podían!

Sin embargo se trata de la mejor presentación del ciclismo colombiano en toda la historia del deporte. Superando todo lo hecho por Cochise, por Lucho y Parra. ¿Cómo fue el Giro para los colombianos este año? ¿Antes de las etapas , se hablaban, se reunían después de la carrera? ¿Hay cercanía entre ustedes?

Sí. En el Giro todos los días hay un “village”, y en el stand de Colombia siempre llegábamos todos los colombianos. Hablábamos antes de la carrera y en el grupo igual, hablábamos todos tambien.

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José Serpa con Gianni Savio.

Hablemos de su carrera. Usted lleva ya muchos años en el ciclismo. Cuéntenos cómo llega usted a Europa, ¿cómo fue ese paso al viejo continente?

Yo llego a Europa en el 2006. Yo corría para el equipo “Alcaldía de Cabimas” en Venezuela, vino Gianni (Savio) a la Vuelta al Tachira, que yo hice segundo; que había podido ganar, y gané como cuatro o cinco etapas. Ahí me hicieron todos los controles médicos. Gianni dijo que era un talento y me portó para Italia en ese entonces, en el 2006. Tengo mucho que agradecerle, igual estuve con él siete años. Fue una gran persona conmigo, seguimos siendo grandes amigos. Y, bueno, en el ciclismo, yo le debo mucho a ese señor porque fue quien me llevó a Europa.

Desde los días de Cochise, que aún hoy resiente el hecho de que se fue obligado a Europa, pasando por las declaraciones, a veces lacónicas, del “Jardinerito”, siempre se ha hablado de la soledad de los ciclistas colombianos cuando se van a Europa. ¿Cómo fue para usted cruzar el Atlántico y vivir en Europa?

La verdad, la soledad es bastante dura. Sobre todo los dias lluviosos que te toca quedarte en el apartamento, porque de resto siempre pasas el tiempo en bicicleta y ni te das cuenta, o cuando estas en carrera. Pero, sí, días lluviosos que no puedes salir, es lo mas duro. Y bueno, donde empiezas a extrañar a tu familia , donde dices si vale la pena estar allá, o estar con tu familia.

Comparándolo frente a la percepción que puede tener de esa soledad un ciclista norteamericano o australiano, por ejemplo, ¿es muy diferente para el corredor colombiano?

Sí. Yo creo que para nosotros debe ser un poquito más duro, porque nosotros somos más ligados a la familia, entonces para nosotros todo gira en función a la familia. El americano es muy desprendido. Incluso los rusos, los europeos. Pero yo creo que eso es lo bonito del calor humano que tenemos los latinoamericanos.

Desde hace años hay una gran cantidad de ciclistas colombianos viviendo gran parte del año en Europa. ¿Mientras están allá, hablan, se encuentran, entrenan juntos?

Algunas veces, muy pocas, pero sí nos encontramos.

Pasemos a hablar del Tour. Usted viaja mañana para Europa. De hecho estamos precisamente en el Alto del Vino, en una parada durante su último entrenamiento en Colombia, ¿qué viene para José Serpa en este Tour 2013, el Tour del centenario?

Esperemos que vengan cosas grandes. Me he preparado bien. He hecho una gran recuperación después de Giro y Dauphine, que fueron dos carreras muy duras. Espero llegar al 100% y bien recuperado.

¿Hay alguna etapa de la que usted ya haya visto el perfil y haya dicho “ahí voy a meter el foetazo”?

Yo creo que para los Alpes. Voy a esperar hasta los Alpes

Para una persona que se encontró con el ciclismo en este 2013 con el Giro, ¿cuál es esa etapa que un aficionado no se puede perder?

La última semana no es para perder.

Este año tenemos un Tour raro. Vienen los mundiales, y eso ha hecho que no estén algunos grandes nombres. El campeón defensor, Bradley Wiggins, este año no estará para defender el título, una situación que hace tiempo no se presentaba. Sin embargo, ¿tiene algún candidato para llevarse el Maillot Jaune en Paris?

Froome es el favorito número uno. Tendrá grandes rivales como Contador, como el mismo Valverde. Pero, yo creo que es Froome, lo veo en una condicion muy superior a los demás.

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¿Nos puede decir algo sobre Nairo Quintana?

Nairo es un gran corredor. Creo que en este Tour se le puede dar la camisa de los jovenes, ya que también habrá días que le tocará trabajar para Valverde, esperemos y no. Pero, eso es lo difícil para nosotros. Tener que sacrificarnos en momentos en que podemos estar ahí. Esperemos que a Nairo no le suceda esto, y que Valverde tenga otros corredores también al lado de él.

Nairo Quintana es un nombre que se repite y se repite. Todos dicen: “hay que estar pendientes de Nairo”.  Incluso Contador le mandó, de chanfle, un mensaje a Valverde preguntándole si estaba al tanto de la fuerza y la calidad de Quintana, ¿es Nairo, efectivamente, esa gran promesa, ese ciclista excepcional del que todos están hablando?  

Sí. De hecho lo ha demostrado. El año pasado yo creo que fue el hombre número uno de Valverde en la Vuelta a España. Demostró q tiene para carreras grandes. Ganó País Vasco. Yo creo que lleva una progresión impresionante, y creo que va a ser uno de los mejores corredores de Colombia y que tenemos en el momento.

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Se está hablando del renacer del ciclismo colombiano. Personalmente creo que se trata de un renacer del interés de la gente. Ciclistas buenos hemos tenido siempre y usted es un ejemplo de eso. Pero, en efecto, ¿podemos estar frente a otro momento importante de los escarabajos en el mundo? ¿Viene para Colombia otra Vuelta? ¡Soñemos! ¿Un Giro, un Tour? Tratando de ser objetivos, teniendo en cuenta la progresión de un Rigo, de Betancourt, ¿existe esa posibilidad?

Ya estamos en esa era, estamos hasta mejorando. Falta el título. Igual, segundo en un Giro, nunca se había hecho, lo hace Rigo. Quinto, lo hizo Betancourt, ganando la maglia de los jovenes. Y Nairo gana País Vasco. Estuvimos primeros en el ranking mundial por naciones, eso es muy importante para el país, que nunca lo había hecho. Y, los corredores que estamos allá hemos hecho muchos puntos y méritos, yo creo que el ciclismo de Colombia está a la par de cualquier ciclismo del mundo.

Bueno, última pregunta sobre el ciclismo profesional y las carreras. Queremos dejarlo seguir rodando hacia La Vega. ¿Qué viene en el futuro para José Serpa?

Bueno, ahorita estoy pensando solo en el Tour. Después miro cómo termina el Tour, y hago el Tour de Polonia. Ya después viene un descanso y, ya miraremos, preparar el Mundial (de ruta. A realizarse en Italia en Septiembre). Si estaré en la selección, si me encuentro bien, participaré. Si veo que no me siento bien, seré sincero con el entrenador y diré que no al Mundial.

Eso en el corto plazo. ¿En el mediano y largo plazo? ¿Qué viene en el 2014, en el 2015?

Para 2014 tengo todavía contrato con el equipo Lampre. Y 2015, no he mirado todavía. -risas-

En días pasados nos enteramos de que Ramón Hoyos le dijo a Cycling Inquisition que la mejor comida para un ciclista era la bandeja paisa. Para usted, ¿cuando está en Europa cuál es la comida que más extraña?

El mote de queso que hace mi mamá.

¿No lo prepara en Europa? ¿Lo intenta?

¡No. No, no! -estalla la risa del campeón- Cuando estamos allá además, estamos pensando en el peso.

Cuando vuelve de Europa, está en Colombia y ¿a dónde desea llegar?

A la finca con mi familia, mi esposa, mis niños. Yo creo que el descanso es en la finca.

Rigoberto Urán, contrario a muchos que ya corren en Europa, prefiere entrenar en Colombia. Para usted ¿cuál es la mejor ruta para entrenar aquí en Colombia?

Yo entreno en Bucaramanga, llevo ya 13 años viviendo allá. Entonces ya se las rutas que hacer, para ponerme bien y para prepararme bien. Siempre voy una vez por semana al Picacho.

¿Cuál es el puerto de montaña más importante de Colombia?

De Colombia… yo creo que La Línea es la mítica.

¿Más importante que Letras?

Es más importante que Letras. No se si es porque la hacen más, pero siempre he escuchado que La Línea es la mítica. La he subido en carrera desde Calarcá y fue muy duro. Los últimos cinco kilometros son impresionantes.

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En ese mismo renglón, ¿cuál es el puerto más importante en el mundo?

El Alp d´Huez. Es como el mítico. El Mortirolo en Italia, tambien es otro de los miticos. [En este momento unos 10 o 12 ciclistas que nos rodeaban, dijeron, casi a coro: ¡Alp d´Huez!]

La etapa soñada, la que quisiera ganarse.

La de Alp d´Huez.

La bicicleta de sus sueños.

No, bicicleta no tengo así, no. No tengo una bicicleta soñada.

Sobre esa que tiene ahora mismo entre las piernas. ¿Qué nos puede contar de esta bicicleta?

Es una Merida Scultura, con Shimano electrónico 10, ruedas Fulcrum, manillar FSA.

Estoy viendo que entrena por Watts. ¿Qué nos puede contar del entrenamiento por Watts?

El ciclismo ha cambiado tanto y ha evolucionado tanto, que ahora poco se trabaja con el corazón, sino con los vatios. Porque los vatios siempre son reales. El corazón, cuando estás cansado, muchas veces no sube el pulso, o no llegas al pulso que quieres. Mientras que los vatios siempre, a 160 o a 200 pulsaciones, van a ser los mismos vatios.

¿Practica alguna otra modalidad del ciclismo?

La de montaña. En Diciembre y eso, cuando estamos de descanso, tenemos un grupo y salimos bastante a montar en bici de montaña. En Bucaramanga.

En los últimos años, desde Peñalosa en Bogotá, pero con mucha más fuerza en el resto del país durante los últimos 2 o 3 años, se ha difundido la idea de usar la bicicleta como medio de transporte alternativo. ¿Qué piensa usted de ese interés?

De hecho yo soy uno de esos. Yo aún no tengo carro. Siempre me transporto en bicicleta. Tengo bicicleta de montaña. En la finca, en la ciudad, siempre ando en bicicleta.

¿Bucaramanga está preparada para recibir, si hubiera un auge, un gran número de ciclistas urbanos? En el caso de otras ciudades, ¿cuáles ve mejor preparadas para adoptar la bicicleta como una real opción de transporte?

No. Bucaramanga todavía no. Bogota un poco más. De pronto Medellín. Pero creo que la más adaptada para andar en bicicleta es Bogotá.

José Serpa, se levantó y antes de seguir su camino de 27 kilómetros en descenso hasta La Vega, se tomó fotos con los muchos aficionados que suben en fin de semana hasta el Alto del Vino en sus bicicletas. Tras un apretón de manos, dijo “bueno, ahora sí vámonos a trabajar”.

Sabemos que estaremos escuchando su nombre mientras se desarrollan las fracciones del centésimo Tour de France y no podremos más que pensar en el ñame, el queso costeño y una buena cucharada de ají sobre el mote de la mamá de José, allá en Villanueva.

¡Que haya suerte, León!

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